Dessalines’ Ideal of Equality for Haiti

Statue de Dessalines

By Michel-Ange Cadet

The last clouds of smoke dissipate after the deafening sounds of cannons at Vertières. Bodies, bruised, bloodied, are spread out on the road. Streams of bloods mix with the torrential rains and flow to the gutters. Despite this macabre scene, an army of black men, their hands covered with the blood of their victims, their former tormentors, brandish their guns. Traces of gunpowder mix with their own blood and their sweat. Their lungs expel loud cries of determination. This exaltation speaks volumes for an entire people, an entire nation buried so long under the yoke of oppression and the contempt of a great European power. They are cries of deliverance, hope and freedom. This is the dream of an entire nation, crystallized around a human ideal. A former field slave who had experienced all the hardships of slavery, colonization and exploitation of blacks in the colony of Saint Domingue (Haiti), a slave who had felt in his own flesh the horrors of an oppressive regime, would thereby stand ready to defend, for the rest of his life, the principles of freedom: Dessalines!

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The Battle of Vertières, whether for us Haitians, or for any other nation that aspires to freedom, to revolt against all forms of exploitation, bears the stamp of a sublime ideal. Dessalines had a vision against all kinds of tyranny, whether they be in Haiti or any other nations oppressed by a colonial power. That mountainous land had witnessed torture, inequality, and a germ of division sown by the settlers in their Machiavellian policy of domination. An unexpected revolution occurred suddenly under the gaze of the biggest colonial powers. An example had been set by a band of black men (negroes) in the eyes of the settlers, and it was a bad example for the other colonies, where people were still enchained in slavery.

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To succeed at a revolution, it is not enough to create it. The key is to consolidate it and keep it alive through fundamental ideals that should weld together all the layers of the population, to defend better against the attacks of counter-revolutionaries. Reactionaries, there will always be, wanting to maintain the status quo. Dessalines understood this. In his policy and management of the country, Dessalines had a plan for national unity. In the words of Professor Dr. Carltz, “National unity is one of the foundations of Dessalinian nationalism. The defense of national sovereignty requires solidarity among members of society. Mulattoes and blacks should be in symbiosis. Color prejudice, divisive in colonial society, must be banned in Haitian society.”

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There was an ideal, a leader, the hope of an entire nation, that whatever the rank in the colonial system, whether black or mulatto quarteron, every son of the young nation had their part of sacrifice and their share of wealth for every drop of blood that they had shed. Whether it was their own blood, that of a friend or relative, they had all contributed to the apotheosis of January 1804. The Emperor, had he not said: “And the poor blacks whose fathers are in Africa, so have they nothing? Attention negroes and mulattoes, we fought against the whites; the riches that we have conquered by shedding our blood belong to all, and I want them to be fairly distributed”(cf. a few milestones in the evolution of humanity, Professor Dr. Carltz). Dessalines had understood that this country should evolve on an equal footing for all, a stable country where true social justice would prevail. These words from Dessalines also implied that, from the beginning, there was the desire of a group of men to monopolize the wealth of the nation for themselves. Today the gap is so dismal and unacceptable that a minority of 5 percent of the Haitian population owns 90 percent of the national wealth. Let us say it again: “It is not the inequalities that pose the greatest problems in a society, it is the gaps; when they become too large, they requires patches.”

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There was the dream of freedom, a universality of the concept of freedom in Dessalines’ policy, because wherever blacks were oppressed, wherever freedom was threatened, he felt a duty to lend assistance and share his experience so that freedom would reign over the lands. One of his concerns was the integrity of the Haitian territory, the freedom of self-determination for Haiti’s future. This Dessalinian stage wanted Haiti to stand with dignity among the community of nations, economically and politically. Would this not be the reason why there were hints about rehabilitating the farms that had been devastated by the war, for the enhancement of the national economy? And formal orders to different generals to revive the plantations that had been regarded during that period as being the real source of wealth of the nation? Even beyond this: Dessalines refused an offer of a protectorate from England, to maintain the young republic’s freedom and integrity.

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Unfortunately, this dream, this ideal collapsed from the same blow that killed Dessalines, and he could never be made to rise again over the years by his successors. From there, after that fateful day, under the murderous bullets of the bourgeoisie, began the real plot against the mass of blacks, the newly freed.

What remains today of this ideal? Where is this revolution and, importantly, when did we lose our way as a nation, as a people? We must continue the revolution where it was interrupted. If not, then let us rethink a revolution with Dessalines’ revolutionary ideals: freedom, an egalitarian society without any discrimination, and integrity of the territory where we will be master of our destiny. Clearly, in either case Dessalines’ vision must be reborn from the tomb of the Emperor, so that we no longer have a nation whose future is planned only at embassies, during dinners, or by an oval-office desk, gray or white. Today, there are no longer small-white or large-white planters that we must fight, nor do we need a bourgeois class to ally to our cause. Today, it is rather a middle class that is anti-nationalist, backward, and a broker of imperialism, which allows the flow of a diversity of products into the Haitian market and thus benefits from the protection of these neo-settlers. It is no longer a metropolis thirsty for power and the exploitation of black labor in Saint Domingue. Today it is the imperial power with multiple faces, and more and more ambition and subtlety, that is penetrating the bowels of the society. It is a policy of exploitation of black labor that is maintained through imposed multinational economic policies that are destroying all the nation’s capacity to produce for the welfare of its own people. It is no longer a governor in the pay of a metropolis who is to be feared now, but one must worry about and fight against an entire state structure that has bowed to blackmail by the international.

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An upheaval: we need one! Neither elections nor changes of government will bring a lasting and just solution to the Haitian problem. The same causes produce the same effects, we say! Or rather, we should say that water always takes the form of the glass that contains it! How many have talked about changing the system and got themselves crushed by the same system? The last one is so close that you cannot yet forget him. The system! With all its contradictions, its challenges, interests and especially the imperial and national forces who benefit from it. The reactionary, who speaks only of interest, always sees a populist in the revolutionary because he speaks of social ideals of justice and fairness. The reactionary wants to create opportunities to negotiate and share right on the edge of his caste; he speaks of negotiation and diplomacy in the name of social welfare. Yet the people get only the fallen crumbs. The history of the revolution in the Saint Domingue colony reminds us of the terrible mishap for the blacks who fought alongside the freedmen for the application of the Decree of May 15, 1791. All were deported and drowned on the boat La Creole after the freedmen made a deal with the whites of Saint Domingue.

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Homage to Dessalines, Charlemagne Péralte, Benoit Batraville, Rosalvo Bobo, Joseph Bois Jolie, Antenor Firmin, Jean Price-Mars, and others. They were able to mark their faces with dignity. They were able to bequeath us their images of resistance and determination to worthy causes. They are for us as Sylvain Georges said: “The inspiration for you is in you and with you, or you will have no salvation.” You, the nation complains about you. Tears of sadness cannot flow for you, who have taken Laplume or Jean Baptiste Conze as your role model. We recall that United States President Franklin Delano Roosevelt said to the Union Club (now King Henry Christophe University) at the end of the US occupation of Haiti in 1934: “We must constantly agitate those who are barefoot against those with shoes to the point where they will tear each other apart. This is the only way for us to have a continued dominance of this country of Negroes who won independence by force of arms. This is a bad example for the 26 million blacks of the Americas.” One thing for sure: the imperialists want to use us as the diggers of our own graves.

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How many of us are still worthy to speak of the ideals of liberty, equality and fraternity? How many of us continue to assassinate Dessalines’ dream? How many are ready to defend the principles of territorial integrity at any price? The nation still needs its genuine sons and daughters for the great project of its social and economic development: those who cling to sublime goals for the nation and who still believe in the struggle for a better society, and this against all reactionary forces, whether international or national. Many of us will not see that day. Many will not have the chance to enjoy this prosperous Haiti, harmonious, just, and above all free, about which we dream. But many of our sons and daughters will benefit from this Dessalinian Haiti that is worth the battle: our Haiti, free from neocolonial forces.

Just like Dessalines, we want to live with all our brothers and sisters. We are committed to the principles of freedom, sovereignty, and territorial integrity. We want to live in harmony in our Republic, in a society of social justice. Unfortunately, to make an omelet you have to break eggs.

Editor’s Notes: Michel-Ange Cadet was born in Cap-Haitien, where he completed his primary and secondary education, respectively, at the Frères de l’Ecole Joseph and the Collège Notre Dame du Perpétuel Secours. After his graduate studies in Economics, he quickly took a taste to youth organization, and he is currently a member of the Research Group on Economic and Social Development of Haiti (GREDESH).

Sources: This essay was originally published in French in Haiti Chery and translated by News Junkie Post | Photographs one and eight  by Remi Kaupp; painting four by Andre Normil.

 

L’Idéal Dessalinien

Par Michel-Ange Cadet

Haiti Chery

Les derniers nuages de fumée se dissipent, succédant aux bruits assourdissants des canons à Vertières. Des corps meurtris, ensanglantés s’étallent au pavé. Des rigoles de sangs se mélangent aux brumes d’une pluie torrentielle. Malgré ce décor macabre, une armée d’hommes noirs, leurs mains couvertes du sang de leurs victimes, de leurs anciens bourreaux; pistolets brandits, des traces de poudres mélangées à leur propre sang et à leur sueur. De leurs poumons des bouffées d’air sortent en cris forts de détermination. Cette exaltation en dit long pour tout un peuple, toute une nation ensevelie si longtemps sous le joug de l’oppressions et du mépris d’une grande puissance européenne. Ce fut des cris de délivrance, d’espoir et de liberté. Ce fut le rêve de toute une nation cristallisée autour de l’idéal humain. Un ancien esclave des champs qui a connu toutes les rigueurs de l’esclavage, de la colonisation et de l’exploitation des noirs dans la colonie de Saint-Domingue, un esclave qui a vécu dans sa chair les souffrances d’un régime exclusif et qui de ce fait va être prêt à défendre tout le reste de sa vie les principes de liberté: Dessalines!

La bataille de Vertières, que ce soit pour nous haïtiens, ou pour toute autre nation aspirant à la liberté, à la révolte contre toutes formes d’exploitation, porte l’empreinte d’idéaux sublimes. Dessalines avait une vision contre toute sorte de tyrannie qu’elle soit dans ce pays, ou dans toute autre nation opprimée par une puissance coloniale. Cette terre montagneuse fut témoin des supplices, des inégalités et d’un germe de division semé par les colons dans leur politique machiavélique de domination. Une révolution inattendue s’est produite brutalement aux yeux des plus grandes puissances colonisatrices. Un exemple venait d’être tracé par une bande d’hommes noirs (nègres): aux yeux des colons, ce fut un mauvais exemple pour les autres colonies, les personnes encore enchainées à l’esclavage.

Pour réussir une révolution, il ne suffit pas de la créer. L’essentiel est de la consolider, de la maintenir en vie à travers des idéaux fondamentaux qui devraient souder toutes les couches de la population afin de mieux la défendre contre les assauts des contre-révolutionnaires. Des réactionnaires, il y en aura toujours, voulant maintenir le status quo. Dessalines l’avait bien compris. Dans sa politique et sa gestion du territoire, Dessalines avait ce plan d’unité nationale. « L’unité nationale est l’un des fondements du nationalisme dessalinien. La défense de la souveraineté nationale exige la solidarité entre les membres de la société. Mulâtres et noirs doivent etre en symbiose. Le préjugé de couleur, source de division dans la société coloniale, doit être banni de la société haïtienne » selon les propos du professeur Carltz Docteur.

Il y a eu un idéal, un leader, l’espoir d’une nation entière, quelque soit son rang, sa provenance dans le système colonial, qu’ils soient noirs, quarterons ou mulâtres, tous les fils de la jeune nation avaient leur part de sacrifice, leur part de richesse pour chaque goutte de sang versé. Qu’il soit leur propre sang, celui d’un ami ou d’un proche, ils ont tous contribué à l’apothéose de Janvier 1804. L’Empereur n’eut-il pas déclaré: « Et les pauvres nègres dont les pères sont en Afrique, ils n’auront donc rien? Attention, nègres et mulâtres, nous avons combattu les blancs; les biens que nous avons conquis en répandant notre sang appartiennent à tous et je veux qu’ils soient distribués en toute équité » (cf. Quelques grandes étapes dans l’évolution de l’humanité, Professeur Carltz Docteur). Dessalines avait bien compris que ce pays devrait évoluer sur un pied d’égalité entre tous, un pays stable où devrait régner une vraie justice sociale. Ces paroles de Dessalines traduisaient en outre que depuis le début il y avait eu la volonté d’un groupe d’hommes de s’accaparer les richesses de la nation pour eux seuls. Aujourd’hui l’écart est si cuisant et inacceptable qu’une minorité de 5 % de la population haïtienne détient 90 % des richesses nationales. Disons-le encore: « ce ne sont pas les inégalités qui posent les plus grands problèmes dans une société. Ce sont les écarts; quand ils deviennent trop grand, cela nécessite des correctifs ».

Il y a eut ce rêve de liberté. Une universalité du concept de liberté dans la politique de Dessalines, car partout où les noirs étaient opprimés, partout où la liberté était menacée, il sentait le devoir d’aider et de partager son expérience afin que la liberté règne sur ces terres. Une de ses préoccupations était l’intégrité du territoire haïtien, la liberté de l’auto-détermination du devenir d’Haïti. Cette phase dessalinienne voulait qu’Haïti soit capable de se tenir dignement parmis le concert des nations, que ce soit du point de vue économique ou politique. Ne serait-ce pas la raison pour laquelle il y a eu une velléité de réhabilitation des fermes dévastées pas la guerre pour le rehaussement de l’économie haïtienne? Et les ordres formels aux différents généraux de réorganiser les plantations considérées à l’époque comme la véritable source de richesse de la nation? Et même par-dessus tout, Dessalines refusa le protectorat de l’Angleterre pour pouvoir maintenir libre et intègre la jeune République.

Malheureusement, ce rêve, cet idéal s’écroula du même coup que celui qui tua Dessalines, et il n’a jamais pu renaitre au fil des ans avec ses successeurs. De là, apres ce funeste jour, sous les balles assassines de la bourgeoisie, débuta le véritable complot contre la masse des noirs, les nouveaux libres.

Qu’en est-il aujourd’hui de cet idéal? Qu’en est-il de cette révolution et surtout où nous nous sommes perdus comme nation, comme peuple? Nous devons reprendre la révolution là ou elle a été interrompue. Si non, pensons une autre révolution avec les mêmes idéaux révolutionnaires de Dessalines: liberté, une société égalitaire, sans aucune discrimination, et l’intégrité du territoire où nous serons maitre de notre destinée. De toute évidence, dans les deux cas, la vision de Dessalines doit renaitre du tombeau de l’Empereur pour que nous n’ayons plus une nation dont l’avenir ne se planifie que dans des ambassades, pendant des diners, aux abords d’un bureau oval, gris ou blanc. Aujourd’hui, ce ne sont plus de petits blancs ou de grands planteurs blancs que nous devons combattre, ou pas plus une classe d’affranchis bourgeois pour s’allier à notre cause. De nos jours, c’est plutôt une classe bourgeoise, anti-nationale, arriérée et courtier de l’impérialisme qui permet l’écoulement de la diversité de leurs produits sur le marché haïtien et ainsi bénéficie de la protection de ces néo-colons. Ce n’est plus une métropole assoiffée de pouvoir et d’exploitation de la main-d’œuvre des noirs de Saint-Domingue. Aujourd’hui ce sont des puissances impériales à visage multiple, de plus en plus ambitieuses et subtiles qui pénetrent les entrailles de la société. C’est toujours une politique d’exploitation de la main d’œuvre noire qui se poursuit à travers des multinationales de politiques économiques imposées et détruisant toutes les capacités de la nation à produire pour le bien-être de son peuple. Ce n’est plus un gouverneur à la solde d’une métropole qu’il faut craindre maintenant, plutôt il faut se méfier et lutter contre toute une structure étatique soumise au chantage des structures internationales.

Un chambardement, il nous en faut un! Ce ne sont ni des élections, ni des changements de gouvernements qui vont apporter une solution durable et juste aux problèmes haïtiens. Les mêmes causes produisent les mêmes effets, disons-nous! Ou plutôt, nous devrions dire que l’eau prend toujours la forme du vase qui le contient! Ils sont combien en fait à nous avoir parlé de changement de système et qui se sont fait broyer par ce même système? Le dernier est si proche qu’on ne peut l’oublier de si tôt. Le système! Avec toutes ses contradictions, ses enjeux, ses intérêts et surtout les forces impériales et nationales qui en bénéficient. Le réactionnaire, qui ne parle que d’intérêts, voit toujours dans le révolutionnaire un populiste parce qu’il parle d’idéal social, de justice et d’équité. Le réactionnaire ne veut que créer des occasions pour négocier et pour partager juste à la limite de sa caste; il parle de négociation et de diplomatie au nom du bien-être social. Pourtant le peuple n’a que les miettes qui s’effritent. L’histoire de la révolution de la colonie de Saint-Domingue nous rappelle la terrible mésaventure des noirs qui se sont battus au cotés des affranchis pour l’application du décret du 15 Mai 1791. Ils ont tous été déporté et noyé sur le bateau la Créole après l’entente des affranchis avec les blancs de Saint-Domingue.

Hommage à Dessalines, Charlemagne Péralte, Benoit Batraville, Rosalvo Bobo, Joseph Jolie Bois, Anténor Firmin, Jean Price Mars…. Ils ont su marquer la dignité à leurs visages. Ils ont pu nous léguer leurs symboles de résistance et de détermination à de nobles causes. Ils sont pour nous comme disait Georges Sylvain: « La source d’inspiration pour vous est en vous et chez vous, or de là vous n’aurez point de salut ». Vous autres, la nation vous plaint. De tristes larmes ne peuvent couler pour vous qui a du prendre Laplume ou Jean Baptiste Conzé comme modèle. Nous nous souvenons que le président américain Franklin Delano Roosevelt eut à déclarer à l’Union Club (aujourd’hui Université Roi Henry Christophe) lors de la fin de l’occupation américaine en Haïti en 1934: « Il nous faut constamment soulever les va-nu-pieds contre les gens à chaussures et mettent les gens à chaussures en état de s’entredéchirer les uns les autres. C’est la seule façon pour nous d’avoir une prédominance continue sur ce pays de nègres qui a conquis son indépendance par les armes. Ce qui est un mauvais exemple pour les 26 millions de noirs d’Amériques ». Ce qui est sur, les impérialistes veulent nous utiliser comme les fossoyeurs de notre propre tombe.

Combien de nous sont encore digne de parler d’idéaux de liberté, d’égalité et de fraternité? Combien de nous continuent toujours d’assassiner le rêve de Dessalines? Combien de nous sommes prêts à défendre les principes d’intégrité du territoire à touts prix? La nation a encore besoin de ces fils et filles authentiques autour du grand projet de son développement social et économique. Ceux et celles qui se sont étreints de buts sublimes à la nation et qui croient encore à la lutte pour une société meilleure, et, ceci contre toutes les forces réactionnaires, qu’elles soient internationales ou nationales. Beaucoup d’entre nous ne verront pas ce jour; beaucoup n’auront pas la chance de jouir de cet Haïti prospère, harmonieux, juste et surtout libre dont nous rêvons. Mais beaucoup de nos fils et filles profiterons de cet Haïti Dessalinien qui vaut la peine d’une bataille: notre Haïti libéré des forces néocoloniales.

Tout comme Dessalines, nous voulons vivre avec tous nos frères et sœurs. Nous tenons à ces principes de libertés, de souveraineté, d’intégrité du territoire. Nous voulons vivre en toute harmonie dans notre République, dans une société où règne la justice sociale. Malheureusement, pour faire d’omelette il faut casser des œufs.

Sources: Haiti Chery | Photos une et huit par Remi Kaupp; peinture quatre par Andre Normil.

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6 Responses to Dessalines’ Ideal of Equality for Haiti

  1. -2 Vote -1 Vote +1Evens Salnave
    August 10, 2015 at 9:17 am

    Democracy is not always work for every country in the world. Haiti from the richest nation in the Caribbean to the poorest.

    • Dady Chery
      +2 Vote -1 Vote +1Dady Chery
      August 10, 2015 at 4:31 pm

      It is not a crime to be poor, especially if you have been robbed for more than 200 years, but it is certainly one to be thief. Democracy does not work in Haiti because Haitians expect genuine participatory democracy: not some Vichy, foreign-occupation, (de)stabilization-mission democracy.

  2. -1 Vote -1 Vote +1Marie Nadine Pierre
    August 10, 2015 at 1:49 pm

    Jah love. I really liked reading this praisesong to Emperor Dessaliness. I understand the writer’s frustration with the current problems and awful situations in Ayiti. I realize that Ayiti’s people have not lived up to the ideals put forth and expressed by our beloved ancestors who fought valiantly and won their freedom from the shackles of slavery and colonization. I feel that much of the failures can be traced to the wars for independence. For example, many folks want to overlook the fact that it was difficult to get a majority to join Dessalines’s army. And more than that, at its peak, Toussaint’s army only numbered 30 thousand which was a fraction of the population of Saint Domingue. The problems of inter group oppression and hierarchies that are structured on social and cultural categories such as race, skin color, gender, ethnic origin, class and region that exists in Ayiti are rooted in the legacy of slavery and colonialism. We have yet to develop a comprehensive method of dealing with them. As such, they continue to be hurdles that the overwhelming majority must overcome in order to gain agency in an Ayiti that is prone to foreign invasion by imperialists who seek to impose oppressive systems that re-inscribe these same categories. I myself, experience, sexism, colorism, prejudice, class-ism, regionalism and ethnocentrism from Ayiti’s people each and every time that I interact with one. I am a trained Social Scientist and this phenomena baffles me to the point where I become hopeless that we will ever find resolution and a peaceful place. In this article, I found this same kind of oppressive tone because the author insisted on deifying Dessalines while ignoring contributions by his wife, the other fanm in his life including his body guard, Marie Jann and Defile, the woman who recovered his decimated body parts and buried them. I feel that those of us who want the rest of the world to hero worship Dessalines and to take up the fight where he left off, should start by re-representing that ideal in everything that we do. No such representative should adopt sexist or class-ist tenets. And we should advance the revolutionary ideal of our ancestors by honoring all sentient beings and their dignity of life. And that includes the protection of our eco systems and renouncing animal killings for any reason. Blessed love.

  3. Dady Chery
    +2 Vote -1 Vote +1Dady Chery
    August 10, 2015 at 5:39 pm

    Thank you for this thought-provoking article, Michel-Ange. I agree with you that Haiti has not lived up to the ideals of a self-determining egalitarian society. The shameful distribution of wealth in Haitian society has no place in a republic that sits on the bones of former slaves. Currently, the goal of the occupier is to set the poor against each other. The creation of conflict with Dominicans and conversion of Haitians to an assortment of religions, especially fundamentalist Christianity and fundamentalist Islam, are part of it.

  4. +2 Vote -1 Vote +1Paul Frank
    August 14, 2015 at 10:18 am

    Thank you very much for your article Michel-Ange Cadet, and Dady Chery for your assistance in republishing it in English. The horror of man’s inhumanity to man continues with yet another Haitian chapter.

    I am particularly interested in this quote by Franklin Delano Roosevelt:

    “We must constantly agitate those who are barefoot against those with shoes to the point where they will tear each other apart. This is the only way for us to have a continued dominance of this country of Negroes who won independence by force of arms. This is a bad example for the 26 million blacks of the Americas.”

    I am trying to find some documentation in support of this and have so far been unsuccessful. I followed the link to the original French. With such a strong statement there are sure to be skeptics, and the stronger a foundation I can find for FDR’s statement the better. Anything would be helpful. It is possible that the author of the entry at L’histoire des Antilles et de l’Afrique is a researcher or scholar on the matter. Or possibly the publication is an academic source in its own right. My concern here is not my own acceptance, but the ability to make a strong public case of the harm that Haiti has endured.

    Many blessings to all.

    Cheers, Paul Frank

  5. Dady Chery
    +2 Vote -1 Vote +1Dady Chery
    August 15, 2015 at 6:33 pm

    The statement is from an FDR declaration on Haiti, after he returned in defeat in 1934 for a ceremony to lower the US flag and raise the Haitian flag. It is often quoted by Haitians in French.

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